Resumen de derecho ambiental en los Estados Unidos

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14 Emergencias ambientales

 

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14.1 Requisitos para la notificación y la presentación de informes en situaciones de emergencia

 

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La Ley Integral de Respuesta, Compensación y Responsabilidad Ambientales de 1980 (Comprehensive Environmental Response, Compensation and Liability Act, CERCLA), la Ley de Reforma y Ratificación del Superfondo (Superfund Amendment and Reauthorization Act, SARA), la Ley de Conservación y Recuperación de Recursos (Resource Conservation and Recovery Act, RCRA), la Ley de Control de Sustancias Tóxicas (Toxic Substances Control Act, TSCA), la Ley de Seguridad y Salud Laborales o Ley OSH (Occupational Safety and Health Act), la Ley de Transporte de Materiales Peligrosos (Hazardous Materials Transportation Act, HMTA), la Ley de Aire Puro (Clean Air Act, CAA) y la Ley de Agua Limpia (Clean Water Act, CWA) establecen todas ellas los requisitos para la preparación, presentación de informes y notificación ante emergencias. Los derrames o situaciones que se enumeran a continuación deben notificarse inmediatamente al Centro Nacional de Respuesta y, en algunos casos, al personal local o estatal de respuesta a emergencias: 1) la descarga en el ambiente en determinadas cantidades de cualquier "sustancia peligrosa", Código de Reglamentos Federales (CFR), título 40, pt. 302.4; 2) la descarga en lugares no autorizados de una "sustancia extremadamente peligrosa", CFR, título 40, pt. 355, anexo A (véase también el capítulo 13: Medidas para combatir la contaminación ambiental); 3) la descarga de petróleo en aguas navegables, en la línea o zona costeras, que dé lugar a la infracción de una norma de calidad del agua o produzca una capa, viso o lodo, Código de Estados Unidos, título 33, sec. 1321; CFR, título 40, pt. 110 (véase también el capítulo 9: Protección y gestión de los recursos hidráulicos), o 4) derrames ocurridos durante el transporte de un material peligroso o residuo peligroso de acuerdo con la RCRA (CFR, título 49, pt. 171 (HMTA); CFR, título 40, pt. 263, subpt. C (RCRA). Véase también el apartado 22.5: Transporte de materiales peligrosos.) De acuerdo con la Ley de Control de Sustancias Tóxicas en su artículo 8(e), cualquier persona que fabrique, procese o distribuya una "sustancia o mezcla química" debe informar de inmediato a la correspondiente oficina regional de la EPA sobre cualquier derrame o contaminación que amenace seriamente la salud humana o el ambiente (Código, título 15, sec. 2607(e); 43 Fed. Reg. 11,110 (1978) (declaración de interpretación y política de aplicación). Véase también el capítulo 11: Sustancias y productos químicos.) Los patronos deben proporcionar un informe oral al Director de Área de la Administración para la Seguridad y Salud Laborales (Occupational Safety and Health Administration, OSHA) más cercano, dentro de las 24 horas siguientes a la emisión de sustancias que se sospeche sean carcinógenas y a las que podrían estar expuestos los empleados. Debe presentarse además un informe de seguimiento en un término de 15 días posteriores a la descarga (CFR, título 29, pt. 1910, subpt. Z. Véase también el apartado 24.3: Salud y seguridad laborales). Los propietarios u operadores de tanques de almacenamiento subterráneo tienen la obligación de informar sobre toda descarga, pérdida repentina en sus inventarios o derrame superiores a determinadas cantidades (CFR, título 40, sec. 280.53. Véase también el apartado 24.6: Tanques de almacenamiento subterráneo). Muchas leyes estatales y locales establecen también requisitos para la presentación de informes de derrames de emergencia que pueden diferir considerablemente de los requerimientos federales.

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14.2 Intervención en casos de emergencia y protección civil

 

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14.2.1 Desarrollo de la capacidad de respuesta institucional

 

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Unidad Nacional de Respuesta. La Unidad Nacional de Respuesta (National Response Unit, NRU) es el centro nacional de comunicaciones para las actividades relacionadas con las medidas de respuesta. Se ubica en las oficinas centrales de la Guardia Costera de Estados Unidos (U.S. Coast Guard Headquarters). La Unidad recibe avisos sobre derrames, descargas o emisiones y transmite la información a los correspondientes equipos de respuesta federales, estatales o locales (CFR, título 40, pt. 300).

Equipos Nacionales de Respuesta. De conformidad con el Plan Nacional de Contingencias (National Contingency Plan, NCP), la planeación y la coordinación nacionales para responder a las descargas de petróleo y emisiones de sustancias peligrosas son responsabilidad de un Equipo Nacional de Respuesta (National Response Team, NRT) integrado por representantes de todas las dependencias federales pertinente (Exec. Order No. 12580, 52 Fed. Reg. 2923 (1987) (reimpreso en el Código, título 42, nota 9615)). El NRT está a cargo de mantener la capacidad de respuesta de la nación frente a descargas de petróleo y emisiones de sustancias peligrosas de magnitud considerable; revisar y dar seguimiento a las respuestas regionales, y coordinar las medidas de respuesta de carácter regional, estatal, local y privado. Por su parte, un Equipo Regional de Respuesta (Regional Response Team) es responsable de la planeación regional y de la preparación para las medidas de respuesta. Un Coordinador Local (On-Scene Coordinator, OSC) o Gerente del Proyecto de Saneamiento (Remedial Project Manager, RPM) supervisa las actividades de respuesta realizadas con financiamiento federal en sitios específicos (Código, título 33, sec. 1321(d)). La dependencia correspondiente -la EPA, la Guardia Costera o el Departamento de la Defensa (Department of Defense), dependiendo de la ubicación del sitio- nombra previamente tanto al coordinador como al gerente. El coordinador local se encuentra también a cargo de la elaboración de planes federales de contingencia local (CFR, título 40, pt. 300.120(d)).

Dependencias estatales y locales para la planeación contra emergencias. La Ley de Planeación de Contingencias y Derecho Ciudadano a la Información (Emergency Planning and Community Right-to-Know Act, EPCRA) ha creado Comisiones Estatales de Respuesta a Emergencias (State Emergency Response Commissions, SERC), así como Comités Locales de Planeación contra Emergencias (Local Emergency Planning Committees, LEPC) (Comisión, título 42, sec. 11001. Véase también el CFR, título 40, pt. 109.3). Las SERC establecen los procedimientos para procesar las solicitudes de información; designar los distritos de planeación contra emergencias que faciliten este proceso, y nombrar a los LEPC. Por su parte, los comités locales se encargan fundamentalmente de elaborar los planes locales de respuesta contra emergencias y de recibir comentarios y observaciones de la ciudadanía en torno a éstos.

Dependencias gubernamentales para la investigación de descargas. Tanto la EPA como las dependencias estatales y locales cuentan con facultades amplias para investigar y responder a los derrames y descargas accidentales de sustancias químicas, u otro tipo de emergencias, de acuerdo con una serie de estatutos federales. Véase el capítulo 13: Medidas para combatir la contaminación ambiental. Asimismo, algunas otras dependencias federales tienen facultades específicas de investigación en el caso de accidentes. Las modificaciones realizadas en 1990 a la CAA dieron origen al Consejo de Investigación sobre Seguridad y Riesgos de las Sustancias Químicas (Chemical Safety and Hazard Investigation Board, CSHIB) con el objeto de indagar acerca de las descargas accidentales de sustancias peligrosas en la atmósfera (Código, título 42, sec. 7412(r)(6)). El Consejo Nacional de Seguridad en el Transporte (National Transportation Safety Board) cuenta con la autoridad fundamental para investigar sobre accidentes en los que intervenga el transporte de productos químicos o sustancias peligrosas -por ejemplo, algunos derrames de petróleo en el mar (Código, título 49, secs. 1101,1111-1118, 1131-1135, 1151-1155). La Administración para la Seguridad y la Salud Laborales (OSHA) tiene la autoridad para efectuar indagaciones sobre accidentes en el lugar de trabajo o sobre emisiones que ocasionen un daño a los empleados (Código, título 29, sec. 657).

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14.2.2 Información a la que tiene derecho la ciudadanía

 

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Notificación de riesgos. Las instalaciones que cuenten con determinadas cantidades de "sustancias extremadamente peligrosas" deben notificarlo a los funcionarios de planeación local contra emergencias y nombrar un representante para que participe en el proceso de planeación local contra emergencias como coordinador de respuesta ante emergencias (CFR, título 40, pt. 355.30(c)). Se enumeran las sustancias extremadamente peligrosas en el CFR, título 40, pt. 355, anexo A.

Hojas de información de seguridad de los materiales. Las plantas o instalaciones con volúmenes superiores a las 10,000 libras de un "producto químico peligroso" deben presentar a determinados funcionarios estatales y locales de respuesta contra emergencias ya sea copias de sus hojas de datos sobre seguridad de los materiales (material safety data sheets, MSDS) correspondientes a cada uno de los productos en cuestión, o bien una lista de todas las MSDS que la instalación debe mantener de acuerdo con la Ley OSH (CFR, título 40, pt. 370.21. Véase también el apartado 24.4: Salud y seguridad laborales).

Inventarios de emergencias y sustancias químicas peligrosas. Con el fin de informar a las autoridades locales y estatales de respuesta contra emergencias, así como a la ciudadanía, de los riesgos químicos en su zona, algunas plantas industriales deben presentar un inventario anual de emergencias y sustancias químicas peligrosas. Estos inventarios reflejan las estimaciones sobre el volumen máximo de productos químicos presentes en un determinado momento, el volumen diario promedio de tales productos en el año, así como la ubicación general de las sustancias químicas peligrosas. Tal requisito se aplica a más de 50,000 "productos químicos peligrosos" que se considera representan un riesgo físico o a la salud en los términos de la Norma de Comunicación de Riesgos (Hazard Communication Standard) de la OSHA (CFR, título 29, pt. 1910.1200). Para la presentación de informes de Nivel 1 (Tier 1), esta información debe proporcionarse y añadirse según las categorías específicas de riesgos físicos o a la salud establecidas por la OSHA. A solicitud de ciertas autoridades estatales y locales de respuesta contra emergencias, la planta o instalación deberá proporcionar información de Nivel 2 (Tier 2), que es esencialmente la misma información de Nivel 1 pero organizada en función de cada una de las sustancias químicas peligrosas. (Véanse los apartados 24.3: Salud y seguridad laborales, y 5.2: Requisitos para la presentación de informes de la industria.)

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14.2.3 Planes de contingencia

 

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Plan Nacional de Contingencia. El Plan Nacional de Contingencias por Petróleo y Sustancias Peligrosas (National Oil and Hazardous Substances Contingency Plan, NCP) establece los procedimientos y normas para dar respuesta a las descargas de sustancias peligrosas especificadas en la CERCLA, las descargas de petróleo contempladas en la Ley de Contaminación por Petróleo de 1990, así como las descargas de petróleo y sustancias peligrosas estipuladas en la Ley de Agua Limpia. El NCP identifica los métodos aceptables para descubrir, investigar, evaluar y subsanar la contaminación; describe las funciones y responsabilidades de las autoridades de respuesta federales, estatales y locales; establece los requisitos de presentación de informes para el caso de instalaciones de propiedad federal; determina criterios para fijar las prioridades de las medidas de respuesta federales, y estipula las normas para probar las tecnologías alternas utilizadas para subsanar las descargas de sustancias peligrosas. De conformidad con el NCP, la EPA requiere de planes de contingencia regionales y locales, ambos creados para garantizar una respuesta eficaz y eficiente a la contaminación ambiental. (Véanse el CFR, título 40, pt. 300, y el capítulo 13: Medidas para combatir la contaminación ambiental.)

Planes específicos de contingencia contra derrames. Algunas leyes exigen la elaboración, mantenimiento y actualización de planes de contingencia. De acuerdo con la CWA, todo propietario u operador de una planta que potencialmente pueda originar una descarga de petróleo en aguas navegables en cantidades nocivas debe contar en sus instalaciones con un Plan de Prevención, Control y Combate de Derrames (Spill Prevention, Control and Countermeasure Plan). CFR, título 40, pt. 112. Las plantas de tratamiento, almacenamiento o eliminación de residuos peligrosos especificados en la RCRA deben elaborar y llevar un plan similar. CFR, título 40, pt. 264, subpt. D. Los licenciatarios de plantas de energía nuclear también deben presentar planes aceptables de respuesta ante situaciones de emergencia radiológica, elaborados preferentemente con la participación de los gobiernos estatal y local (CFR, título 10, pts. 50.47, 50.54(s), anexo E). De acuerdo con las Reformas a la CAA de 1990, la EPA exige también que las fuentes estacionarias que poseen en su propiedad ciertas sustancias peligrosas en cantidades que superan un volumen límite determinado, preparen e instrumenten un plan de manejo de riesgos con el fin de detectar, minimizar y responder a las emisiones accidentales de tales sustancias (Código, título 42, sec. 7412(r)).

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2003