Resumen de derecho ambiental en los Estados Unidos

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18 Minería

 

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18.2 Exploración y desarrollo mineros

 

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La Ley General de Minería (General Mining Act) de 1872 estipula que todos los depósitos minerales valiosos que se encuentren en tierras pertenecientes a Estados Unidos han de estar abiertos a la exploración y la adquisición por ciudadanos estadounidenses (Código, título 30, secs. 22-47). Otras leyes que estipulan requisitos específicos para otorgar permisos de exploración, establecimiento, aprovechamiento y operación de minas en Estados Unidos aparecen en el título 30 del Código de Estados Unidos. La sección 617 del Código Fiscal (Internal Revenue Code, IRC) se creó para impulsar la exploración minera permitiendo una deducción del ingreso gravable por ciertos costos de exploración y aprovechamiento mineros (se excluyen petróleo, gas y pozos geotérmicos) (Código, título 26, sec. 617).

Deducción por agotamiento. La sección 613 del IRC permite a un productor independiente utilizar la "deducción por agotamiento" deduciendo un porcentaje fijo sobre los ingresos brutos de algunos pozos de petróleo y gas, depósitos geotérmicos, gas natural geopresurizado, ciertas minas de carbón y de metal, minas no metálicas y depósitos de minerales naturales (Código, título 26, sec. 613). Las deducciones mayores corresponden a minerales como el plomo, el mercurio y el uranio, los cuales pueden ser peligrosos para la salud humana, la vida silvestre y el medio ambiente. Código, título 26, sec. 613(b)(1). Al estimular la producción, la deducción por agotamiento favorece el uso de materiales vírgenes y frena el mercado de productos reciclados.

Traslado de costos de exploración y aprovechamiento mineros. La sección 617 del IRC permite deducir del ingreso gravable algunos costos de exploración y aprovechamiento mineros (sin incluir pozos de petróleo, de gas y geotérmicos) (Código, título 26, sec. 612; CFR, título 26, sec. 1.611-0). De acuerdo con los procedimientos normales de contabilidad, estos costos se amortizarían durante la vida del proyecto mediante la depreciación. Esta disposición constituye un incentivo para la exploración de minerales; los contribuyentes financian el riesgo.

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18.3 Reglamentación de los residuos mineros

 

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Los residuos minerales suelen estar cubiertos por otras leyes ambientales si caen en los requerimientos generales de esos estatutos. Así, por ejemplo, muchos residuos mineros contienen "sustancias peligrosas" y su descarga da lugar a la aplicación de las disposiciones de saneamiento y responsabilidad de la Ley Integral de Respuesta, Compensación y Responsabilidad Ambientales (Comprehensive Environmental Response, Compensation and Liability Act, CERCLA) descrita en el capítulo 13. La descarga de desechos mineros puede requerir también de un permiso al amparo de la Ley de Agua Limpia (CWA, Clean Water Act), que se analiza en el apartado 9.1.

Asimismo, algunas leyes se han formulado para abordar específicamente ciertos residuos mineros. La Ley de Control de Residuos Radiactivos de Uranio (Uranium Mill Tailings Radiation Control Act, UMTRCA) de 1978 (Pub. L. No. 95-604, 92 Stat. 3021 (codificada en secciones dispersas del título 42 del Código)) se concibió para establecer disposiciones en cuanto a la estabilización, eliminación y control de desechos radiactivos de uranio durante las operaciones de extracción y conversión del mineral. La ley estipula la evaluación y el saneamiento de sitios con residuos, así como su regulación en plantas de procesamiento activas (véase el apartado 12.3: Residuos radiactivos). La Ley de Control del Agua en las Minas de Antracita (Anthracite Mine Water Control Act) (Código, título 30, secs. 571-576) regula el drenaje de agua de las formaciones y las minas de carbón de antracita. La Ley establece medios de financiamiento para el control del agua en minas activas y abandonadas. La Ley de Eliminación de Materiales (Materials Disposal Act) de 1947 (Código, título 30, secs. 601-604) y la Ley de Recursos a Cielo Abierto (Surface Resources Act) de 1955 (Código, título 30, secs. 601, 603, 611-613) rigen la disposición y eliminación de ciertos materiales de residuos mineros.

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18.4 Rehabilitación de minas

 

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Con excepción de las minas carboníferas a cielo abierto al amparo de la Ley de Control y Recuperacíón de la Minería a Cielo Abierto (Surface Mining Control and Reclamation Act, SMCRA), de alcance federal, la recuperación de yacimientos mineros no suele regirse por leyes federales. Sin embargo, los estados pueden imponer requisitos de recuperación sobre cualquier actividad minera en su territorio.

Ley de Control y Recuperación de la Minería a Cielo Abierto. La SMCRA, Código, título 30, secs. 1201-1328, se creó para prevenir y subsanar los daños ambientales causados por las actividades mineras de carbón a cielo abierto. Toda persona que desee realizar este tipo de actividades debe de obtener un permiso expedido por el estado, de acuerdo con un plan estatal aprobado o, si no hay tal programa, por el gobierno federal. Para recibir un permiso el solicitante debe de presentar un plan detallado de recuperación; demostrar que la empresa cuenta con un seguro de responsabilidades suficiente para cubrir los daños y perjuicios potenciales ocasionados por las operaciones mineras, y entregar una garantía que ampare los costos del plan de recuperación (Código, título 30, secs. 1256-1259; CFR, título 30, pts. 777-780). Asimismo, el permisionario debe de cumplir con ciertas normas de desempeño ambiental (Código, título 30, sec. 1265; CFR, título 30, pts. 715, 816). La SMCRA establece una serie de facultades para la aplicación y la instrumentación, entre ellas: la inspección y la supervisión (Código: título 30, sec. 1267); multas civiles de hasta 5,000 dólares por infracción (Código, título 30, sec. 1268); multas penales por hasta 10,000 dólares y un año de prisión por infracciones dolosas o declaraciones falsas (Código, título 30, sec. 1268; CFR, título 30, pt. 723); multas adicionales de por lo menos 750 dólares diarios por no subsanar infracciones una vez notificadas (Código, título 30, sec. 1268; CFR, título 30, pt. 723); aplicación ciudadana de las disposiciones (Código, título 30, sec. 1270), y disposiciones federales detalladas de aplicación (Código, título 30, sec. 1271).

Cuotas y fondos de recuperación. Todos los operadores de minas carboníferas están obligados a pagar una cuota de recuperación que varía de 10 a 35 centavos de dólar por tonelada, dependiendo del tipo de carbón y de si la extracción es a cielo abierto o subterránea (Código, título 30, sec. 1232(a)). Los ingresos derivados de estas cuotas se emplean en su mayoría para la recuperación y la restauración de recursos de tierra y agua perjudicados por actividades mineras de carbón anteriores (Código, título 30, sec. 1231).

Leyes estatales de recuperación. La SMCRA deja la mayoría de las facultades de aplicación e instrumentación en manos de los estados que presenten planes aprobados. Las leyes estatales pueden también estipular sus propios requisitos de recuperación sobre las actividades mineras en su territorio, incluidas las tierras privadas y estatales no cubiertas por la SMCRA.

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18.5 Derechos mineros en tierras públicas

 

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Al amparo de la ley federal, los particulares pueden obtener derechos de explotación minera en tierras federales si localizan un yacimiento o si arriendan o compran derechos para explotar minas.

Localización de un yacimiento recuperable. Al amparo de la Ley General de Minería (General Mining Act) de 1872 (Código, título 30, secs. 22-47), cualquier persona puede entrar a un terreno federal, localizar un yacimiento recuperable y obtener un título para extraer todos los minerales similares del yacimiento. La persona puede también obtener una "patente" sobre la tierra, que le permite transferir el título del terreno de propiedad pública a propiedad privada. Este proceso se aplica principalmente a los minerales de roca dura, oro y gemas; no se aplica a turba, carbón, petróleo, gas o materiales comunes como grava y arena. No se cobra a los mineros una cuota de acceso a los minerales de roca dura en tierras federales, aunque en 1990 el valor de esa clase de minerales extraídos de terrenos federales fue de alrededor de 1,200 millones de dólares.

Arrendamiento de derechos minerales. De acuerdo con la Ley de Arrendamiento de Terrenos Minerales (Mineral Lands Leasing Act) de 1920 (ch. 85, 41 Stat. 437 (codificada y vigente en secciones dispersas del título 30 del Código de Estados Unidos)), un particular puede obtener el derecho de explorar y extraer ciertos minerales específicos. Este proceso se aplica a algunos minerales como potasio, sodio, fosfatos y sulfatos, así como a la mayoría de los recursos energéticos, como carbón, petróleo y gas, pizarra bituminosa y recursos geotérmicos (véase Código, título 30, secs. 201-287). Las disposiciones varían de acuerdo con el sistema legal y de arrendamiento, pero la mayoría considera las condiciones ambientales y exige el pago de rentas y regalías al gobierno. Véase el capítulo 21: Energía. La minería carbonífera a cielo abierto no se permite en muchas zonas calificadas como inadecuadas, como los parques nacionales, los santuarios de vida silvestre, las zonas vírgenes, las áreas recreativas, los ríos silvestres y panorámicos, así como la mayor parte de las tierras forestales nacionales (Código, título 30, sec. 1272).

Derechos de compra de minerales. Ciertos materiales comunes como barro, grava o arena se pueden comprar en tierras públicas. La Ley de Eliminación de Materiales (Materials Disposal Act) de 1947 (Código, título 30, secs. 601-604); Ley de Recursos a Cielo Abierto (Surface Resources Act) (Código, título 30, sec. 611).

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2003